עובדות הסטוריות מעניינות עקב פטירתו של גילברט זלצר, חייל ותיק בכוחות צבא הרפאים הסודי ביותר. 

סגן גילברט זלצר, אדריכל יהודי מפורסם וחייל עטור שבחים במלחמת העולם השנייה נפטר בגיל 106. הוא שירת ביחידה צבאית סודית ביותר במהלך המלחמה, שסודותיה נשמרו היטב גם 50 שנה אחרי תום הלחימה. הוא היה החייל הוותיק ביותר ב"צבא הרפאים", קבוצה של 1,100 חיילים אמריקאים שיצרו אשליה כי קיים גדוד אמריקאי גדול המוצב במקום שבו לא היה דבר.

זלצר, 2010

צבא הרפאים החל לפעול ב- 1944, בימים שקדמו לפלישה לנורמנדי. קבוצת חיילים אמריקאים עם רקע באמנויות (לא הלחימה!) נאספו יחד והציעו משימה מסוכנת: ליצור פתיונות שימשכו את אש הנאצים, בשעה שגדודים אמריקאים אמיתיים יפעלו במקומות אחרים סמוכים. 

הרעיון היה פרי מוחו של סמ"ר ראלף אינגרסול. לפני פרוץ המלחמה, היה אינגרסול סופר מפורסם ומייסד כתב-עת ניו יורקי שמאלני בשם PM, שהעיקרון המנחה שלו היה "התנגדות לאנשים שמתנהגים בשתלטנות ותוקפנות כלפי אחרים". ב- 1944 עבד אינגרסול ב"מבצעים מיוחדים" וחשב על דרכים שונות לפרוס כוחות מיוחדים. סמ"ר אינגרסול שאב השראה ממבצע ברטרם, שבו השתמשו כוחות בריטיים ברובי דמה ובטנקי דמה בנצחונם על הנאצים באל-עלמיין במצרים ב- 1942. הוא חשב לעשות משהו דומה בתוך צבא ארה"ב, בשעה שהלה התרוצץ ברחבי אירופה אחרי הפלישה לנורמנדי.

"התוכנית שלי הייתה שהגדוד ייצור מראית עין של חיל שלם - חיל רגלים או שריון", נזכר בהמשך סמ"ר אינגרסול. "גדוד סודי ביותר של מומחים שיעסקו בהשפעה על ההחלטות של אויבינו". הוא חשב שהסיכויים קלושים, אך רשויות הצבא האמינו שזה יכול לעבוד והתחילו להקים את היחידה הסודית במקביל להכנות לקראת הפלישה לנורמנדי.

מלחמה בנאצים באמצעות בסיסים צבאיים מזויפים, טנקי דמה ורובי דמה הייתה מסוכנת לאין שיעור. "הגענו למסקנה שזוהי משימת התאבדות", נזכר סגן זלצר. למרות הסכנה, הוא התנדב ליחידה, יחד עם כ- 1,100 חיילים נוספים.

הם הגיעו לצרפת עם משאיות גדולות עמוסות ציוד הגברה, הקלטות, טנקים מתנפחים ואביזרים אחרים. "היינו נכנסים ליער באמצע הלילה, עוברים דרך צרפת, בלגיה וגרמניה, ומפעילים את הסאונד", נזכר סגן זלצר, "אז זה נשמע כאילו טנקים נוסעים בדרכים. המקומיים היו אומרים זה לזה, 'ראית את הטנקים נוסעים בעיירה אתמול בלילה?' הם חשבו שהם ראו אותם… הדמיון הוא דבר לא יאומן".

חיילי צבא הרפאים בנו דגמים של מטוסים, טנקים ומשאיות וכיסו אותם ברשתות הסוואה, אך עשו במכוון עבודה גרועה כדי שיחידות הסיור של הנאצים תוכלנה לאתר את הציוד המדומה. הם הקליטו קולות של כוחות אמריקאים אמיתים ושיירות, והשמיעו אותם במלוא העוצמה מרמקולים מיוחדים, כדי לשטות בנאצים ובכפריים המקומיים. בנוסף, חיילי צבא הרפאים חשפו את עצמם באור יום, ביקרו בבתי קפה מקומיים והפיצו שמועות על כך שישנה נוכחות אמריקאית צבאית גדולה באזורים שבהם יצרו את האשליה המשכנעת שלהם. 

תמונה מתוך סרט תעודי של PBS בשם "צבא הרפאים", חייל עומד ליד טנק שרמן מתנפח. נדרשו בערך 30 דקות לנפח טנק אחד. 

צבא הרפאים השתתף בסופו של דבר ב- 20 מבצעים גדולים. אחד הנועזים ביניהם אירע במרץ 1944. כוחות הברית חצו את צרפת ומטרתם הבאה הייתה להיכנס לגרמניה, אך נהר הריין הציב מכשול משמעותי. מבלי לחצות את הריין, לא יכלו כוחות הברית להצליח להביס את גרמניה, אך הגשרים על הנהר היו נתונים תחת שמירה קפדנית של כוחות הנאצים. המפקדה ה- 23 של הכוחות המיוחדים נקראה לעזרה. 

הם התמקמו במרחק 16 ק"מ מדרום למיקום בו תכננה הדיוויזיה התשיעית האמריקאית לחצות את הריין ופתחו ביצירת הסחת דעת גדולה. הם ניפחו את הטנקים שלהם, יצרו דגמי מטוסים שנראו אמיתיים, כמו גם תותחים, משאיות ורובים. הם השמיעו בעוצמה רבה הקלטות של כוחות אמריקניים בונים רפסודות ושלחו שידורי רדיו המעידים על התכנסות גדולה של כוחות אמריקניים באזור. 

התכסיסים שלהם פעלו: הנאצים ירו על חיילי צבא הרפאים, בשעה שארבע דיוויזיות אמריקאיות חצו את נהר הריין במבצע הסודי הגדול ביותר מאז הפלישה לנורמנדי. "נתנו לנו קרדיט על כך שהצלנו 30,000 חיילים, אך אני חושב שזו הגזמה", אמר בהמשך סגן זלצר לגבי המבצע בנהר הריין. "אבל אפילו אם הצלנו נפש אחת בלבד, הרי שזה היה שווה את זה". 

גילברט זלצר, 2010

בתום המלחמה, חזר סמל זלצר, יליד טורונטו, לניו יורק, שם חזר לקריירה שלו ולעבודתו כאדריכל. חיילים אחרים ראויים לציון ששירתו עם סמל זלצר בצבא הרפאים כוללים את ביל בלאס, מעצב האופנה, האמן אלסוורת' קלי והצלם ארט קיין. כשהוא מספר על שירותו בצבא הרפאים, נזכר סמל זלצר "זו הייתה תקופה של גאווה גדולה בחיי… אני שמח מאוד שעברתי את זה, אבל אין שום סיכוי שבעולם שהייתי עושה זאת שוב".

צבא הרפאים ראוי להיזכר בימים אלה ולשאול את עצמינו: מתוך אילו אמיתות שווא ואשליות אנו פועלים? בקיומם של אילו צבאות רפאים אנו מאמינים בלא יודעין או פועלים לפיהם בחיינו כיום?