"יש לי תחושה שמעולם לא עלה בדעתה שהיא עושה משהו מיוחד", אמר פעם הנסיך פיליפ, דוכס אדינבורו, על אמו, אליס נסיכת באטנברג, שהצילה משפחה יהודית במהלך השואה. "היא היתה אדם עם אמונה דתית עמוקה, ומבחינתה זה היה מעשה בסיסי של עזרת אדם אחד לאדם אחר במצוקה".

בשבוע שעבר, אחרי 74 שנות נישואין למלכת אנגליה אליזבת', נפטר הנסיך פיליפ והוא בן 99.

אליס נסיכת באטנברג

אליס, נינתה של המלכה ויקטוריה, נולדה ב-1865 בטירת וינדזור באנגליה. היא אובחנה כחרשת בלידתה, ועד גיל 8 כבר קראה שפתיים באופן שוטף. היא נישאה לאנדראס, נסיך יוון ודנמרק, ונולדו להם ארבע בנות ובן אחד. לכל אורך חייה נודעה ברגישותה הרבה למצוקתם של אחרים.

בתמונה השמאלית: הנסיכה אליס ובנה פיליפ; בתמונה הימנית: הנסיכה אליס והנסיך אנדראס

בימי מלחמת העולם השניה התגוררה הנסיכה אליס באתונה. ב-1941 החלו הנאצים לגרש את יהודי דרום יוון למחנות ההשמדה בפולין, לקראת 1943 הגיעו לצפון. חיימקי כהן, יהודי חבר הפרלמנט היווני, שהכיר את הנסיכה, נמלט לצפון יוון ושם נפטר ב-1943. אשתו רחל וילדיו הסתרו אצל נזירה בפאתי אתונה, אבל נאלצו לברוח כעבור תקופה קצרה, מחשש שהשכנים יסגירו את מיקומם לנאצים. הבנים הגדולים של משפחת כהן הצליחו להגיע למצרים דרך טורקיה, אבל רחל ובתה הקטנה לא יכלו לברוח.

משפחת כהן, 1941, משמאל לימין: טילדה כהן, אלפרד כהן, חיימַקִי כהן, רחל כהן.

הנסיכה, שעסקה בסיוע לפליטים עם הצלב האדום השוודי והשויצרי, שמעה על משפחת כהן, ופתחה בפניהם את דלתות ארמונה. היא שיכנה את רחל ואת טילדה כהן בדירה בקומה השלישית בארמון שבאתונה.

עזרה תוך סיכון

במשך 13 חודשים שהו השתיים בארמון, כשהנסיכה לא רק מבקרת אותן ומארחת להן חברה, אלא אף סיפקה להן אמצעים לשמור על קשר עם העולם החיצון. כך גילתה רחל שאחד מבניה לא הצליח לעשות את דרכו עד מצרים. גם הובא אל הארמון והצטרף אל אמו ואחותו.

כל עזרה ליהודים היתה כרוכה בסיכון עצום, אבל במקרה של הנסיכה אליס היה הסיכון גדול עוד יותר. נאמנותה לרייך השלישי היתה מוטלת בספק עוד קודם, שכן בנה היחיד, פיליפ, התגייס לצבא הבריטי בגיל 18, ושירת בו בהצטיינות לכל אורך המלחמה.

שלוש מתוך ארבע בנותיה נשואות היו לנסיכים גרמניים, ששירתו כקצינים (או חיילים) בצבא הנאצי. בשלב מסויים ביקרו אותה הללו בארמונה באתונה, וביקשו לברר מי בדיוק מתגורר בקומה העליונה. אליס ניצלה את חרשותה כדי לשחק את ה'לא מבינה'. היא סימנה להם שיש לה אומנת שמתגוררת עמה ופטרה את הנושא.

בעת ביקור בחתונה, 1957: הנסיך פיליפ, דוכס אדינבורו, עם המלכה לימינו ואמו הנסיכה לשמאלו

אחרי המלחמה עזבו רחל וילדיה את יוון ועלו, יחד עם שאר הילדים, לישראל. רובה המוחלט של יהדות יוון - כ-80,000 יהודים - נרצחו בשואה.

הנסיכה אליס הקימה מנזר באתונה שיועד לעזור לנזקקים. בעקבות הפיכה במדינה, עברה לאנגליה, לגור ליד בנה ואשתו המלכה. היא חיה איתם בארמון בקינגהאם, ומסרה את חייה לעזור לנדכאים ולנזקקים.

זמן קצר לפני מותה ב-1969 ביקשה אליס להקבר בהר הזיתים בירושלים. היא נפטרה בחוסר כל - שכן כל אשר היה לה תרמה לנזקקים - ולמרות בקשתה נקברה בטירת וינדזור, שם החלה את חייה. רק כעבור 19 שנה, בשנת 1988, מולאה בקשתה ועצמותיה הועברו לקְרִיפְּטָה מתחת לכנסייה בהר הזיתים.

הנסיך פיליפ מניח זר ביד ושם ב-1994

חסידת אומות העולם

ב-1993 הגישה משפחת כהן בקשה רשמית להכיר בנסיכה אליס כחסידת אומות העולם, ושנה אחר כך ביקר הנסיך פיליפ - ביקורו הראשון של בן משפחת המלוכה בישראל - כדי לנטוע עץ לזכרה של אמו. הוא התארח אצל נשיא המדינה דאז, עזר ויצמן, ביקר בקברהּ של אמו ובילה זמן בחברת בני משפחת כהן שחבים את חייהם לחסדה של אמו.

בנאומו בטקס אמר פיליפ שאמו פעלה אך ורק מתוך אמונה ומצפון. "במשך שנים לא ידענו, ועד כמה שידוע לנו היא מעולם לא סיפרה לאף אחד שהיא הסתירה את משפחת כהן".

העץ של הנסיכה אליס בשדרת חסידי אומות העולם ביד ושם

הנסיך סיפר גם על המפגש האישי שלו עם האנטישמיות הנאצית. היה זה כששהה בפנימיה בבית ספר בעיר סאלם בגרמניה, שהיה שייך לאחד מגיסיו. הוא היה אז תלמיד בן 12. "בבית הספר נהוג היה למנות תלמידים מבוגרים שיסייעו לצעירים בתחילת דרכם בבית הספר. אני לא ידעתי מזה אז, אבל ה"עוזר" שלנו - כך קראנו להם - היה ממוצא יהודי. לילה אחד, בשעה שהיה במיטה, השתלטו עליו כמה תלמידים וגילחו את ראשו לגמרי. אתם יכולים לדמיין איזו השפעה יש לדבר כזה על צעירים. לא יכולנו לקבל שיעור יותר טוב על מהותה של רדיפה".

בבית הספר הקודם שבו למד, באנגליה, שיחק פיליפ בנבחרת הקריקט, ואת כובע הקריקט לקח עמו לבית הספר הגרמני. הוא הציע אותו לנער היהודי כדי לכסות את חרפת, ושמח מאד לראותו חובש אותו.

אווי כהן ובנה פיליפ כהן, נכדתה ונינה של רחל כהן, שהוסתרה בידי הנסיכה אליס ביוון

הנסיך ויליאם, נכדו של הנסיך פיליפ והשני בסדר הירושה לכתר המלוכה הבריטי, ערך בשנת 2018 ביקור רשמי בישראל, ובמהלכו ביקר בקבר של סבתו הגדולה ונפגש גם עם אֶוִוי כהן, נכדתה של רחל כהן, ובנה, פיליפ.

אֶוִוי כהן אמרה "זה היה מאד מרגש לכולנו. הנסיך ויליאם היה מאד גאה לדעת שסבתו הצילה את כל המשפחה שלנו". פיליפ אמר לנסיך "אנחנו חייבים את עצם הקיום שלנו לאומץ של הנסיכה אליס. הגישה שלה היתה ייחודית המעשים שלה היו ייחודיים פי כמה. אשה אמיצה מאד שסיכנה את חייה כדי להציל משפחה במצוקה".